El radar planetario ha estado observando la milésima parte de un asteroide cerca de la Tierra desde 1968.

Esta serie de fotos capturadas el 22 de agosto de 2021 muestra que el asteroide AJ193 2016 gira como fue observado por la antena Goldstone de 70 metros. El objeto de 1,3 kilómetros de ancho fue el asteroide número 1001 cercano a la Tierra medido por radar planetario desde 1968. Fuente: NASA / JPL-Caltech

El 14 de agosto de 2021, un pequeño asteroide cercano a la Tierra (NEA), designado 2021 PJ1, pasó por nuestro planeta a más de 1 millón de millas (aproximadamente 1,7 millones de kilómetros) de distancia. El asteroide recientemente descubierto de 20 a 30 metros de ancho no representaba una amenaza para la Tierra. Pero el acercamiento de este asteroide fue histórico, marcando el milésimo NEA visto por radar planetario en poco más de 50 años.

Solo siete días después, el radar planetario vio el objeto número 1001, pero este era mucho más grande.

Desde la primera observación de radar del asteroide 1566 Icarus en 1968, esta poderosa técnica se ha utilizado para observar NEA y cometas (conocidos colectivamente como Objetos Cercanos a la Tierra o NEO). Estas detecciones de radar mejoran nuestro conocimiento de las órbitas NEO, proporcionando datos que pueden extender los cálculos de movimiento futuros de décadas a siglos y ayudar a predecir definitivamente si un asteroide chocará con la Tierra o simplemente volará cerca. Por ejemplo, las recientes mediciones de radar del asteroide Apophis, potencialmente peligroso, ayudaron a eliminar cualquier posibilidad de que golpee la Tierra durante los próximos 100 años.

Además, pueden proporcionar a los científicos información detallada sobre propiedades físicas que solo podrían igualarse enviando una nave espacial y observando estos objetos de cerca. Dependiendo del tamaño y la distancia del asteroide, el radar se puede utilizar para visualizar su superficie con intrincados detalles, así como para determinar su tamaño, forma, velocidad de giro y si está acompañado por una o más lunas pequeñas.

En el caso del PJ1 de 2021, el asteroide era demasiado pequeño y el tiempo de observación demasiado corto para tomar fotografías. Pero como el milésimo NEA detectado por radar planetario, el hito destaca los esfuerzos de investigación de NEA que han pasado cerca de la Tierra.

«2021 PJ1 es un pequeño asteroide, por lo que cuando pasó a más de un millón de millas de distancia, no pudimos obtener imágenes de radar detalladas», dijo Lance Benner, quien dirige el programa de investigación de radar de asteroides de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur. California. «Sin embargo, incluso a esta distancia, el radar planetario es lo suficientemente potente como para detectarlo y medir su velocidad con una precisión muy alta, mejorando enormemente nuestra comprensión de su movimiento futuro».

Benner y su equipo lideraron el esfuerzo utilizando la antena de la Estación de Espacio Profundo 14 (DSS-14) de 70 metros (230 pies) en el Complejo de Espacio Profundo de la Red de Espacio Profundo Goldstone cerca de Barstow, California para transmitir ondas de radio al asteroide y recibir reflexiones radar o «ecos».

Captando ondas (de radio)

De todos los asteroides observados por radar planetario, más de la mitad se observaron con el gran telescopio de 305 metros (1,000 pies) en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico antes de que fuera dañado y fuera de servicio en 2020. La antena colapsó poco después. Las antenas Goldstone DSS-14 y DSS-13 de 34 metros (112 pies) han observado hasta ahora 374 asteroides cercanos a la Tierra. También se han observado catorce NEA en Australia utilizando antenas en el complejo de comunicaciones Deep Space Network del Canberra Deep Space Communication Complex para transmitir ondas de radio a asteroides y al Australian Telescope Compact Array y al Observatorio Parkes en Nueva Gales del Sur para recibir reflejos de radar.

Casi tres cuartas partes de todas las observaciones de radar NEA se han realizado desde que el Programa de Observación NEO de la NASA, ahora parte del Programa de Defensa Planetaria, aumentó los fondos para este trabajo hace 10 años.

El último asteroide observado por radar se acercó a la Tierra solo una semana después de 2021 PJ1. Entre el 20 y el 24 de agosto, Goldstone fotografió el 2016 AJ193 mientras pasaba por nuestro planeta 2,1 millones de millas (aproximadamente 3,4 millones de kilómetros). Aunque este asteroide estaba más lejos que el PJ1 de 2021, sus ecos de radar eran más fuertes ya que el AJ193 de 2016 es aproximadamente 40 veces más grande y tiene aproximadamente tres cuartos de milla (1.3 kilómetros) de diámetro. Las imágenes de radar revelaron detalles significativos en la superficie del sujeto, incluidas crestas, pequeñas colinas, áreas planas, concavidades y posibles rocas.

Este número representa el eco de radar del asteroide 2021 PJ1 el 14 de agosto de 2021. El eje horizontal representa la diferencia en la frecuencia Doppler predicha y la nueva medición de radar. Fuente: NASA / JPL-Caltech

«El enfoque de 2016 de AJ193 brindó una oportunidad importante para estudiar las propiedades del objeto y comprender mejor su movimiento futuro alrededor del Sol», dijo Shantanu Naidu, científico de JPL que realizó las observaciones de AJ193 de 2016 el 22 de agosto. “Tiene una órbita de cometa, lo que sugiere que puede ser un cometa inactivo. Pero no sabíamos mucho sobre él antes de esta transición, aparte de su tamaño y la cantidad de luz solar que refleja su superficie, por lo que planeamos esta campaña de observación hace años «.

La misión NASA NEOWISE midió previamente el tamaño de 2016 AJ193, pero las observaciones de Goldstone revelaron más detalles: resulta ser un objeto muy complejo e interesante que gira en un período de 3,5 horas.

Los científicos utilizarán estas nuevas observaciones de AJ193 de 2016, el 1001. NEA observado por radar planetario, para comprender mejor su tamaño, forma y composición. Al igual que con el PJ1 2021, las mediciones de su distancia y velocidad durante este enfoque también han proporcionado datos que reducirán las incertidumbres en el cálculo de su órbita.

«Además de las encuestas que utilizan telescopios ópticos terrestres y espaciales para detectar y rastrear cerca de 27.000 NEO en nuestro sistema solar, el radar planetario es una herramienta importante para monitorear los asteroides que se acercan a la Tierra», dijo Kelly Fast, NEO Observations. Director de programa de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria en la Sede de la NASA en Washington. «Alcanzar este hito de poco más de 1.000 detecciones de radar NEA ahora destaca la importante contribución que se ha hecho para caracterizar a esta peligrosa población, que es fundamental para nuestros esfuerzos de defensa planetaria».

Proporcionado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro

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